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¿Recargará el Tesla Model 3 el mercado estadounidense de vehículos eléctricos?

Pocos lanzamientos de productos en los últimos tiempos han captado tanta atención como la presentación la semana pasada del vehículo eléctrico Tesla Model 3, el primer vehículo de Tesla destinado al mercado de masas.

Los pedidos se multiplicaron incluso antes de que Elon Musk, CEO de Tesla, revelara el coche a un público entusiasmado el pasado jueves por la noche, y los posibles compradores hicieron cola en las tiendas de Tesla durante todo el día para hacer un depósito por un vehículo que quizá no reciban hasta dentro de dos años o más.

Musk defendió que los vehículos eléctricos son «realmente importantes para el futuro del mundo», ya que combaten las crecientes emisiones de gases de efecto invernadero y la contaminación atmosférica.

El Model 3 es realmente importante para el futuro de Tesla y de los vehículos eléctricos. Promete el crecimiento de las ventas que el niño prodigio de la automoción, Tesla, necesita para sobrevivir y renueva el interés por una tecnología que aún no ha tenido un impacto significativo en el mundo real. Sin embargo, incluso con la presentación de la nueva y llamativa berlina de Tesla, hay que colocar más piezas antes de que el mercado de los vehículos eléctricos se convierta en una verdadera corriente.

Los precios de las baterías bajan

Cuando el híbrido enchufable Chevrolet Volt y el vehículo eléctrico de batería Nissan Leaf llegaron a los concesionarios de EE.UU. en diciembre de 2010, el precio de la gasolina estaba subiendo, al igual que las expectativas sobre el futuro de los vehículos eléctricos.

Poco después, el presidente Obama se marcó el objetivo de tener un millón de vehículos eléctricos en las carreteras de EE.UU. para 2015, y se comprometió a invertir miles de millones en la capacidad de fabricación de vehículos eléctricos, el despliegue de la infraestructura de recarga y los incentivos para la compra de vehículos.

Cinco años después, la realidad es algo diferente, ya que el mercado de los vehículos híbridos y eléctricos está estancado (véase la figura siguiente). Hasta la fecha sólo se han vendido 415.000 vehículos híbridos enchufables y eléctricos de batería, lo que no supone más del 1% de las ventas de vehículos nuevos, y a los vehículos híbridos convencionales no les ha ido mucho mejor, tras la bajada del precio de la gasolina en los últimos dos años.

Con la gasolina barata, las ventas de todoterrenos y camionetas están en auge, y todo parece indicar que los compradores de coches convencionales simplemente no quieren los vehículos ecológicos que hay actualmente.

¿Por qué entonces las perspectivas de los vehículos eléctricos pueden ser diferentes de cara al futuro? La respuesta está en las rápidas reducciones de los precios de las baterías de iones de litio que se están consiguiendo, que han caído un 70% desde 2007 hasta los 300 dólares por kWh.

Estas mejoras en las baterías tienen el potencial de afectar significativamente al rendimiento de los VE en comparación con los coches de gasolina. La próxima ola de vehículos eléctricos, encabezada por el Tesla Model 3 y el Chevrolet Bolt, promete más de 320 kilómetros de autonomía eléctrica por 35.000 dólares, lo que los defensores esperan que sea un punto dulce para los consumidores.

Decir que 35.000 dólares por un coche de tamaño medio es asequible para los consumidores del mercado de masas, como algunos han sugerido, es cuando menos optimista. Sin embargo, el desarrollo continuado de estos vehículos eléctricos de segunda generación podría desafiar pronto (de nuevo) el régimen de gasolina/combustión interna que ha dominado los mercados mundiales del automóvil durante los últimos 100 años.

No sólo para los técnicos y los ecologistas

Pero el momento en que se produzca la transición del mercado masivo a los vehículos eléctricos sigue siendo incierto, incluso con la caída de los precios de las baterías.

Un reciente informe de Bloomberg New Energy Finance recibió una gran atención por sugerir que los VE serían competitivos en costes con los vehículos de gasolina en 2025. Para que esto ocurra, se necesitarán nuevos y significativos avances en las baterías.

Aun así, la creación de un mercado para los vehículos eléctricos que sea sostenible desde el punto de vista ecológico y económico requiere algo más que baterías baratas. Los vehículos eléctricos sólo se generalizarán cuando los compradores de automóviles comprendan la tecnología, dispongan de una amplia gama de marcas, modelos y carrocerías de vehículos eléctricos para elegir y tengan acceso a una red omnipresente de estaciones de carga rápida para los viajes largos.

Solo Tesla puede presumir de ofrecer una importante cobertura de infraestructura de carga en la actualidad con su creciente red de estaciones de Supercharger propias, y Tesla se enfrenta a otros retos internos mientras aprende a fabricar vehículos a escala con alta calidad.

Por tanto, el mayor impacto del Model 3, en beneficio de toda la industria de los vehículos eléctricos, puede ser convencer a los consumidores de que los vehículos eléctricos ya no son sólo para los amantes de los árboles y la tecnología.

Al lanzar la preventa con mucha antelación a la producción, Tesla ha permitido que 275.000 personas (y contando) digan a todos sus conocidos que su próximo coche será eléctrico, mucho antes de que el primer Model 3 salga a la calle. Para el difícil sector de los coches eléctricos, es un verdadero voto de confianza.